最近,於網上看到了一篇有關「美國『新』推出的水葬模式」的相關報導,標題寫道遺體溶解後回直接排進下水道,並於三小時後剩下骨架。筆者讀畢後,覺得當中存有一些誤解,繼而影響了讀者對這種新穎的殮葬模式有一定誤解,因此決定重新擬寫一篇,希望為這種水葬方式及其背後的科學家重新辯證。

這種所謂新推出的水葬,又被稱為「液體化火葬」。名字不比水葬好,依舊困惑:又火葬,又液體化?到底是怎麼一回事呢?其實,這個處理屍體的程序正式名稱為 Alkaline Hydrolysis 。我們稱它為液體化火葬 (Liquid Cremation) 的原因是因為,在這個過程的最後可以拿到像骨灰的白色粉末,但同時屍體的其他部分會變成液體排走,就如我所引述的那篇報導所指。

整個過程很簡單:
1. 大體會先放到一個用仿絲製的布袋裡面(現在有些做法是將屍體裸放在儀器的滾床上,以再減少不必要的能量排放)
2. 然後就會把整個袋放到一個很像在電影裡面看到的太空艙或時間廊的密封裝置,放三小時左右。
3. 裝置裡面會加熱到攝氏 160 度 + 壓力 + 水 + 氫氧化鉀,或氫氧化鈉 (Lye)
4. 程序完成後,會得到白色骨頭,及啡色的液體(會直接收集倒掉)。
5. 將所有骨頭收集後,就拿到骨磨去跟傳統做法一樣磨成粉末,成為骨灰,交還給家屬。

「液體化火葬」可以說是屍體獨享的水療療程。簡單來說,這過程是把人的自然腐化過程以水、高溫及壓力加速;把本來要以月甚至年計的事變成兩到三個小時之內完成。最後,所有的軟組織都會消失而剩下較軟的骨碎。能收集的骨碎會比一般火化後收集的多出三成!而那些剩下來的溶液當中包含的化學物質能夠在處理後用作肥料甚至直接送到污水渠。你可能會覺得用的能量很多,其實美國有研究說明了「液體化火葬」用的能源是傳統火葬的八分之一,碳排放的量是傳統火化的四分之一最多,更不會排放釋放水銀。甚至,它用到的水都比一個正常人三天的用水量少。由於火葬是利用火來改變原本物質的形態,而這液體化火葬是催快原本屍體腐化過程,因此此方法跟傳統火葬相比, 整體來說對環境更好及簡潔。液體化火葬跟傳統火葬的另一大分別是大部分曾經裝或移植到人體內的人造配件如心跳起搏器、金屬甚至塑膠製的植入物都能原好保留。相反,大部分這類配件都會於火葬後溶掉。

先人體內的心跳起搏器不需要在液體化火葬前取掉,以防止爆炸。家屬可以領回,作為紀念。

如果以另一角度去演繹,液體化火葬儀式就像現在大行其道的電動車(例如: Tesla),而傳統火葬則像一直我們認知的私家車。英國已逐步承認這種殮葬方法,而美國更相繼在寵物善終服務範圍大力推行,並陸續用到殯儀上。現在,約至少八個州分都已經提供這個殮葬方法給人選擇。

不過,為什麼沒有所有人都喜歡呢?我所引述的文中後面都對這個殮葬方式表示出反對的聲音,其中一個原因是因為當中大家覺得對先人不尊重。這也是一般反對聲音的源頭。一般都源於覺得對屍體的不尊敬、不尊重、不人道。但諷刺的是,這些批評正正就是在十九、二十世紀,開始引入火化或火葬場時一模一樣的反對聲音。現在,在經濟及環境的大前題下,人們都會覺得火化是簡單甚至是較尊重死者的做法。每個人有不同的意見,前題是我先要有選擇,正如我想到市區都有不同的途徑,有不同的交通工具,而達到同一個目的地。我覺得只要大家清楚了解多一點關於「液體化火葬」,相信有一天大家能看到它的好,能把它普及化的!

最後,致聽到「液體化火葬」把剩餘液體送到污水渠覺得很噁心,不能接受的你:你覺得在屍體防腐的過程中,又會把屍體原本的體液送到哪裏呢?這個概念其實與最初有防腐技術時得識先人的血於防腐時都會先被放掉同出一轍。還看現在,大眾對防腐技術的接受度已大大提高。所以,我深信透過大家多了解,對這個殮葬文化的接受程度必會有所提高!

參考資料:
改變的力量。2018年7月31日。美國推出水葬模式,遺體溶解後直接排進下水道,3小時只剩骨架。取自:https://changepw.com/view8/?p=97699
Bioethics Observatory Institute of Life Sciences UCV. 2017, October 20. Chemical dissolution of cadavers as an alternative to burial and cremation? Retrieved from: http://www.bioethicsobservatory.org/2017/10/chemical-dissolution-cadavers/23318
Campbell, H. 2017, August 15. In the future, your body won’t be buried… You’ll dissolve. WIRED. Retrieved from: http://www.wired.co.uk/article/alkaline-hydrolysis-biocremation-resomation-water-cremation-dissolving-bodies